TMG in hardware, Dell in content?

Simon Dumenco vermoedt dat de krantenbusiness wel eens steun zou kunnen krijgen uit heel onverwachte hoek: die van de hardware-leveranciers. Zijn theorie: netbooks (de kleine variant van de laptop, bekendgeworden dankzij Asus, maar steeds breder aangeboden) worden zo goedkoop dat ze er waarschijnlijk een abonnement – op een internetverbinding en op bepaalde content – bij gaan verkopen.

Hardware makers may have no choice but to turn their internet devices into multi-tier-subscription-based media machines, because there will never again be enough margin in the basic price of the hardware. And the more we get used to the idea of essentially subscribing to media as a way to pay for hardware … well, the more hope there is for media.

Een originele theorie van Dumenco. Maar tegelijk: er moet nog heel wat gebeuren eer we het normaal gaan vinden om een abonnement te nemen als manier om je nieuwe laptop of netbook te verkrijgen. Ja, bij mobieltjes doen we het wel al: de telefoon zelf is voor niks (of heel weinig geld te koop), mits er een tweejarig abonnement op een provider bij wordt afgenomen. Maar dat is eerder zo gegroeid én het is nog heel iets anders dan dat er een content-abonnement bij wordt geleverd. Stel je voor: je gaat naar de Mediamarkt voor een laptop van Dell en thuis aangekomen blijk je daar ook een – betaald – abonnement op de Volkskrant bij gekocht te hebben. En dat terwijl je buurman met zijn HP ineens Telegraaf-abonnee is geworden.

Natuurlijk zullen de klanten straks – als Dumenco’s gedachten werkelijkheid worden – zelf de keuze moeten kunnen maken, of beter nog, combinatie-abonnementen kunnen nemen op verschillende content-aanbieders. Waarom niet een mooi persoonlijk pakket met een beetje NRC, beetje regionieuws, beetje Vrij Nederland, beetje RTL Boulevard, beetje Sp!ts? Met daarnaast nog onbeperkt toegang tot de overige gratis of via micropayments te betalen incidentele behoeften. Het geeft iets aan van de lange weg die nog te gaan is: wat technisch en commercieel een interessante optie is, hoeft nog niet te passen in de actuele strategische belangen van de content- en hardware-aanbieders.

Toch heeft Dumenco een punt. Sterker nog, er zijn al stappen gezet in de richting van zijn stelling. De grote Amerikaanse uitgever Hearst heeft recentelijk aangekondigd bezig te zijn met de ontwikkeling van een eigen e-reader, speciaal voor de kranten van zijn concern. Nou is een e-reader nog geen netbook, maar het geeft wel aan dat er van beide kanten een belang is om deze richting op te gaan. De TMG’s, PCM’s, NDC’s, Persgroepen en Mecoms van Nederland doen er goed aan serieuze gesprekken aan te knopen met hardwareproducenten (en zeker niet de fout te maken alles zelf te willen gaan uitvinden, zoals Hearst lijkt te willen).

Wachten de uitgevers echter te lang met deze stap, dan lopen ze het risico dat het initiatief aan de kant van de hardwareleveranciers komt te liggen. En dan is de kans levensgroot dat deze niet per definitie naar de klassieke uitgevers zullen stappen, zoals Dumenco hoopt, maar naar nieuwe partijen. Of sterker nog, zelf contentleverancier worden.