Bij het overlijden van EveryBlock

7 februari, mailtje van Everyblock:

“We’re sorry to report that EveryBlock has closed its doors.

Thank you for having let us play a role in how you get your neighborhood news. Thanks for the contributions, for the questions, and for allowing us to connect you to each other, in many cases to make great things happen in your community.

For a bit more info, please visit our final blog post.

Your neighbors,
The EveryBlock team”

Vervolgens barstte de verontwaardiging los (een kleine selectie). En terecht. Everyblock is een belangrijke inspiratiebron geweest voor veel “hyperlokale” startups en doorstarts die in de slipstream van Adrian Holovaty’s geesteskind konden ontstaan. Ook dichtbij.nl is schatplichtig aan Everyblock. Vandaar ook dat het vroegtijdige einde ervan bij menigeen in de sector wel wat wenkbrauwen heeft doen fronsen.

Adrian Holovaty, een musicus en programmeur uit de buurt van Chicago, bouwde Everyblock in 2007. Aanvankelijk was het een van zijn vele hobbyprojecten, maar na een forse subsidie van Knight werd het direct serieuze business.  Zo serieus dat MSNBC het in 2009, na het opdrogen van de steun, overnam. Holovaty hield aanvankelijk nog wel de leiding, maar halverwege 2012 was de lol er wel van af en ging hij op zoek naar nieuwe avonturen.

Bij zijn afscheid nog liet Holovaty vol overtuiging weten dat Everyblock in goede handen was. Maar NBC News – een maand daarvoor net eigenaar geworden van MSNBC – had maar een half jaartje nodig om te constateren dat Everyblock niet echt in de strategie paste. En dus werd op 7 februari, ook voor een hevig verontwaardigde Holovaty als een donderslag bij heldere hemel, het onmiddellijke einde van het platform aangekondigd.

Gebaseerd op data-techniek

Wat gaan we missen? Everyblock was vrij snel na de Knight-subsidie van Chicago uitgebreid naar 16 grote Amerikaanse steden. Het relatieve succes dat Holovaty in Chicago had, heeft het echter nooit naar de rest van het land kunnen kopiëren. En dat was vreemd voor een platform dat het zeker in de beginjaren vooral van de data-techniek moest hebben – het stimuleren van community-activiteiten is immers pas later aan het platform toegevoegd.

Holovaty’s plezier zat hem in het programmeren, in het blijven schaven aan de code. Hij liet me in 2010, tijdens een bezoek aan zijn kantoortje aan de noordkant van Chicago, onomwonden weten dat hij niet warm of koud werd van een journalistieke scoop, laat staan van hoge omzetcijfers. En pas na 3 jaar coderen wist iemand hem en zijn drie collega-programmeurs ervan te overtuigen dat het ook belangrijk was een community te bouwen. Waarna hij welgeteld één communitymanager aanstelde die alle zestien miljoenensteden moest coveren. Oh ja, en er kwam ook een advertentieverkoper.

Het is dus op basis van de (financiële) prestaties geen verrassing dat NBC hier geen heil meer in zag. Wat echter wel verrassend was, is dat dit bijna 100 jaar oude mediabedrijf niet beter zijn best heeft gedaan de koers wat eerder bij te sturen. Want Everyblock was een briljant platform. Dankzij de (nog steeds vrij beschikbare) code die Holovaty ooit bouwde, was er geen voorval dat aan het oog van de lokale Everyblockbezoeker was onttrokken. Geen platform dat de lokale bedrijvigheid, de ongelukken, de incidenten en de events beter in beeld had dan dit. Letterlijk elke straathoek stond op de kaart. Overzichtelijk, inhoudelijk correct en in een prachtig strak design. Jaloersmakend.

Maar in plaats van een zakelijk en journalistiek leider aan te stellen om deze ruwe diamant te laten schijnen, liet NBC Holovaty aanmodderen. Om uiteindelijk vast te stellen dat dat “geen raakvlak bood voor de huidige strategie van het bedrijf”. Ja, dat dank je de koekoek.

In schoonheid gesneuveld

Everyblock is kapotgegaan aan verwaarlozing. Een te weinig geïnteresseerde eigenaar heeft toegestaan dat de briljante maar eenzijdig georiënteerde oprichter te lang bleef hangen in hobbyïsme met zijn vrienden. Er was geen strategie, er was geen businessplan, er was geen journalistieke visie. NBC wist dat Adrian Holovaty dat allemaal niet zou gaan brengen, maar deed desondanks niets. En daarmee is een van de beste hyperlokale initiatieven in grote schoonheid gesneuveld.

De reacties na het gedwongen afscheid waren talrijk, intens en vol verontwaardiging. Gebruikers lieten weten zelfstandig door te willen gaan en experts bedachten manieren om dat alsnog mogelijk te maken. Vooralsnog lijkt NBC daar echter niet voor te porren. Met reden, want alle kans dat met een beetje goede zorg er wel wat van te maken is. Mits er niet te veel tijd verstrijkt natuurlijk.

En tussen vakbroeders is afgelopen week meer dan ooit geskyped, getwitterd en geblogd. Centrale vraag: als Everyblock het al niet redt, hoe zal het dan met ons aflopen? Geen vreemde vraag, want van de vele honderden hyperlokale initiatieven die er zijn, kan nog geen enkele volmondig zeggen dat de  weg naar structureel succes gevonden is.

Maar hoe terecht die zorg ook is, het geval-Everyblock levert geen bewijsmateriaal voor het toekomstig falen van al die experimenten. Daarvoor zijn de factoren die bij de ondergang een rol speelden te duidelijk. En te voorkomen.

Een belangrijke les is er wel uit te halen: een media-initiatief (of het nu hyperlocal is of niet) kan niet drijven op één specifiek succesnummertje (datamining in het geval van Everyblock). Het heeft alleen kans van slagen als er op strategisch en uitvoerend niveau voldoende aandacht (en balans) is voor journalistiek, commercie, marketing en organisatie.

Everyblock: het waren vijf prachtige jaren.